Georgie Crawford – Destillerichef Lagavulin

Lagavulin är ett av de mer klassiska destillerierna i Skottland. Inte minst här i Sverige är dess karaktäristiska rökiga whisky älskad. Hur många har inte provat Lagavulin 16? I och med att man i år firar sitt 200-årsjubileum och i samma veva lanserar sin nya buteljering Lagavulin 8, bestämde vi oss för att försöka få en intervju med destillerischef Georgie Crawford. Självklart ställde hon upp och berättar om hur hon ser på Lagavulin och sin egen karriär.

Denna intervju inleder också en liten Lagavulin-vecka här på Whiskytower. Vi kommer att recensera Lagavulin 8 på onsdag och Lagavulin 16 på fredag.

Intervjun med Georgie Crawford är på originalspråket engelska, men vi har en svensk översättning i slutet av artikeln.

Georgie Crawford – Distillery Manager Lagavulin

Hi Georgie! Please introduce yourself to our readers?
Hi I’m Georgie Crawford, the person so unbelievably lucky to be the manager at Lagavulin Distillery, a position I have held since 2010.

How did you get involved in the whisky industry?
Back in 2002 I started work at the Scotch Malt Whisky Society in Leith, Edinburgh and got bitten by the bug! Some might suggest that it was in my blood as I did grow up in a pub on Islay.

Which parts of your role do you enjoy the most?
Getting down onto the site and working the team on making improvements and projects we might have going on. Due to the demand for Lagavulin always outstripping our supply we are always working on things to improve our ability to produce, a challenge that as a team we take very seriously and deliver on year upon year.

What’s your typical day like, if there is such a thing?
Sometimes I dream of a typical day but mostly I love the diversity of my job. Every morning I make a list of things I hope to get done that day and although I am often successful in doing the most important things on the list I more often than not get pulled into a dozen new things needing immediate attention.  Either way you go home with a sense of achievement but it is back to making the list again the next day!

Which is your proudest whisky memory to date?
My first day in my office at Lagavulin as the manager!

How much of your Production goes to blends vs Single malt. 
The master distillers who put together our famous blended Scotch whiskies can call on a huge range of single malts and grain whiskies. Not just from our own inventory – we have 29 malt whisky distilleries – but from other makers too. Undoubtedly the blenders would like to get their hands on more Lagavulin, but given the insatiable demand for it as a single malt, I think we can assume that most of production here ends up in bottles of Lagavulin.

What can we expect this year from Lagavulin with the anniversary and all?
This landmark year for Lagavulin will be celebrated with events and tastings around the world. We want to bring as many people to Islay as we can, both physically and virtually, so they can share our delight in this magical place and this remarkable whisky for years to come.

Lagavulin Distillery

How would you describe the house-style of Lagavulin?
Lagavulin is a grown-up, highly complex single malt whisky, but seductive at the same time. Obviously it delivers a confident message of smoke from the Islay peat which marries with the malted barley in the kilns at Port Ellen Maltings. But I don’t think the smoke overpowers it. There is a disarmingly sweet finish, with hints of sea and salt and touches of wood.

I very much like the description penned by the great drinks writer Andrew Jefford in his book on Islay whiskies which came out 11 years ago, where he says “This is a brilliantly constructed whisky. Its aromas without water are rich and multilayered, the elegant oxidative notes of age having muffled the raw roar of peat, and conjured some raisony fruit from a secret recess; leave it in the glass awhile and you will begin to catch a hint of hessian at one moment, a whiff of toasted nuts at another, and the viscous bubble of tar and oil at a third. Water seems to let it breathe a little, freshen it all up, and suggest yet another note: the caress of soft leather.” Actually, he says more, but this gives you a flavour of what he’s trying to describe so poetically.

What’s your favourite whisky in the core range?
Too hard to choose! I, like many whisky drinkers, change my dram with my mood.  Right now it’s the Lagavulin 8yo 200th Anniversary bottling which will be my drink of choice throughout 2016 (and as long as my supply lasts thereafter). I am also partial to a Lagavulin DE in the winter in front of the peat fire at home; it’s like being wrapped up in a warm smokey blanket when it’s cold outside.

What major changes have you seen throughout the years?
Lagavulin is a classic whisky and we are not aiming to change it. There is certainly very little scope for expanding production on this small site between the road and the sea. We continue to focus on the areas of our production that have the biggest influence on making Lagavulins unique character, like our notably slow distillations. One major change we have made in recent times – and it doesn’t affect the taste at all course – is to make the still house a little bit more productive by capturing some of the vapours that might otherwise float skywards. By introducing cutting edge technologies from other industries, we have been able to deliver better efficiencies which is useful, given that there never seems to be enough Lagavulin to satisfy demand around the world.

What’s your proudest moment in your whisky career?
We won an in house award for the project I mentioned above around increasing our Stillhouse efficiencies which was great for the whole team here who all worked hard on it. Obviously being name the 2015 Icons of Whisky Scotland Distillery Manager of the year was pretty mind-blowing at this early stage in what I hope to be a very long career.

What do you think of the glut of NAS releases?
Age really should not be seen as the main indicator of quality in Scotch; traditionally that wasn’t the case. Flavour is what matters and there is absolutely nothing wrong with well-crafted NAS whiskies: I have tasted some fantastic ones. Bear in mind that the creation of a good NAS whisky is just as much a test of the blender’s skill as putting together a single malt whisky or a blended Scotch whisky with an age statement (which in both cases is almost always a combination of many different casks).
If you were lucky enough to taste our Jazz festival bottling last year year, which is an NAS whisky, you will immediately see what I mean.

Ivan Menezes, Chief Executive of Diageo; Georgie Crawford, Distillery Manager, Iain McArthur, Lagavulin warehouseman

What’s your three favourite drams that you have not been involved in?
I have recently fallen in love with Oban Little Bay, a cracking wee dram.
I have a soft spot for Talisker after working there as the Brand Home Manager, I moved there just as the 18yo won the Best Whisky in the World award, I still have a couple of bottles stashed away however the whisky I always turn to when not having a Lagavulin at home is Caol Ila 18yo – what can I say I am a smokey but sophisticated lady!

When you aren’t busy working what do you do to relax? 
Islay is a beautiful and enchanting island and in the years I have been back living here again I have been reacquainting myself with all her beaches, woods, historic sites and vast wilderness. If you have never been here there has never been a better year to come.  Get over, see her in all her majestic beauty and come visit Lagavulin and celebrate our 200th anniversary with us.

Have you tried any Swedish whisky? If so, what did you think of it?
I certainly have and have been impressed. Luckily Feis Ile is on the horizon soon and our friends from Sweden often come with that’s new on the market for us to try so I am looking forward to that.

Finally, do you have any whisky advice to our readers?
Don’t take it too seriously and bottles are there to be opened and enjoyed!

Här följer en svensk översättning av intervjun

Georgie Crawford – Destillerichef Lagavulin

Hej Georgie! Kan du presentera dig för våra läsare?
Hej, jag heter Georgie Crawford, och är den person som är otroligt lycklig att få vara chef för Lagavulin Distillery och som jag varit sedan 2010.

Hur blev du involverad från början i whiskyindustrin?
Redan 2002 började jag arbeta för Scotch Malt Whisky Society i Leith, Edinburgh och blev totalt såld! Vissa påstår att det ligger i mitt blod då jag växte upp på en pub på Islay…

Vilka uppgifter i ditt uppdrag tycker du mest om?
Att få komma till destilleriet och tillsammans med mitt arbetsteam ta tag i förbättringar och projekt som vi har på gång. På grund av att efterfrågan på Lagavulin alltid överstiger vår försäljning, arbetar vi hela tiden på olika saker för att förbättra vår förmåga att producera, vilket är en utmaning som vi som arbetsteam ser allvarligt på för att kunna leverera år efter år.

Om det finns en typisk dag för dig, hur ser den då ut?
Ibland drömmer jag om att ha en typisk dag, men för det mesta älskar jag mångfalden av mitt jobb. Jag börjar varje morgon med att göra en lista över saker som jag hoppas hinna med under dagen. Men även om jag oftast är framgångsrik i att göra de viktigaste sakerna på listan, händer det oftare än sällan att jag dras in i ett dussin nya saker som kräver omedelbar uppmärksamhet. Hursomhelst går jag hem med en känsla av att jag presterat något, även om jag går tillbaka nästa dag för att göra en ny lista!

Vilket är ditt stoltaste whisky-minne?
Min första dag på kontoret på Lagavulin som chef!

Hur mycket av er produktion går till blendindustrin respektive Single Malt?
Destillatörerna som blandar ihop våra kända blended Scotch whiskies kan använda ett stort urval av single malt och grain whisky. Inte bara från våra egna lager – vi har 29 malt destillerier – utan även från andra whiskytillverkare. Otvivelaktigt vill blenders lägga beslag på mer Lagavulin, men med tanke på den omättliga efterfrågan på Lagavulin som single malt, gör att de mesta av produktionen här hamnar i Lagavulin flaskor.

Vad kan vi förvänta under detta år från Lagavulin med tanke på jubileet och allt?
Denna milstolpe för Lagavulin firas med evenemang och provningar världen runt. Vi vill få så många människor som möjligt att besöka Islay, både fysiskt och virtuellt, så att de kan dela vår glädje för denna magiska plats och vår märkliga whisky under lång tid framöver.

Lagavulin Distillery

Hur skulle du beskriva Lagavulins husstil?
Lagavulin är en vuxen, mycket komplex single malt whisky som samtidigt är förförisk. Den sänder ut ett tydligt budskap av rök från torven på Islay, som gift sig med det mältade kornet i ugnarna på Port Ellens Maltings. Jag tycker dock inte att röken blir för kraftig. Det finns en avväpnande söt finish med inslag av hav, salt och inslag av trä.

Jag älskar den författade beskrivningen av dryckesskribenten Andrew Jefford i hans bok om Islay whisky som släpptes för 11 år sedan, där han säger: ”Detta är en briljant konstruerad whisky. Dess doft utan vatten är rik och flerskiktade, de eleganta oxidativa ålderstonerna har dämpat det råa bruset av torvrök och lockat fram frukt från en hemlig fördjupning. Lämna den i glaset en stund och du kommer att upptäcka en antydan av hessian i början, därefter en doft av rostade nötter och till sist den viskösa bubblan av tjära och olja. Vatten verkar ge whiskyn en chans att andas och fräscha upp allt och lägga till en nyans; smekning av mjukt läder.” Visserligen beskriver han mer, men detta utdrag ger en känsla av vad han försöker beskriva så poetiskt.

Vilken är din personliga favorit i ert sortiment?
Alldeles för svårt att välja! Precis som de flesta whisky njutare ändrar jag min dram efter humör. Just nu är det Lagavulin 8yo 200th Anniversary buteljeringen som kommer att vara mitt val under 2016 (och så långt mitt personliga lager räcker). Jag har också en förkärlek för en Lagavulin DE under vintern framför en rökig brasa hemma. Det är som att vara insvept i en varm rökig filt när det är kallt ute.

Vilka stora förändringar har du sett under åren?
Lagavulin är en klassisk whisky och vi har inte för avsikt att ändra det. Det finns mycket lite utrymme för att utöka produktionen på den lilla platsen mellan ytterväggen och havet. Vi fortsätter därför att fokusera på de delar av vår produktion som har störst inflytande på att göra Lagavulins unika karaktär, såsom vår särskilt långsamma destillering. En stor förändring som vi har gjort den senaste tiden – och det påverkar självklart inte smaken – är att göra bränneriet mer produktivt genom att fånga upp ångorna som annars skulle flyta ut i rymden. Genom att införa ledande tekniker från andra branscher, har vi kunnat leverera en bättre effektivitet som är användbar med tanke på att det aldrig verkar finnas tillräckligt med Lagavulin för att tillfredsställa efterfrågan runt om i världen.

Vilket är det stoltaste ögonblicket under din whiskykarriär?
Vi vann en utmärkelse för projektet jag nämnde tidigare när det gällde att öka våra bränneriers effektivitet, något som var till nytta för hela teamet och som alla hade arbetat hårt med. Att blivit utsedd som “2015 Icons of Whisky Scotland Distillery Manager of the year” var ganska otroligt I detta tidiga skede i vad jag hoppas ska vara en mycket lång karriär.

Vad är din åsikt om det överflöd av NAS som släpps?
Ålder bör verkligen inte ses som den viktigaste indikatorn på kvalitet avseende whisky, vilket det traditionellt inte heller varit. Smak är det viktiga och det finns absolut välgjorda NAS whisky. Jag har provat några fantastiska. Tänk dessutom på att skapandet av en bra NAS whisky lika mycket är ett test på blenderns skicklighet som att skapa en single malt whisky eller en blend whisky med åldersangivelse (som i båda fallen nästan alltid är en kombination av många olika fat). Om du har turen att smaka vår Jazz Festival buteljering från förra året, vilket var en NAS whisky, kommer du förstå vad jag menar.

Ivan Menezes, Chief Executive of Diageo; Georgie Crawford, Distillery Manager, Iain McArthur, Lagavulin warehouseman

Vilka är din tre favorit drams som du inte varit involverad i?
Jag har på senare tid blivit förälskad i Oban Little Bay, en fantastisk liten dram. Jag har en förkärlek för Talisker efter att ha arbetat där som Brand Home Manager. Jag flyttade dit precis när deras 18yo vann Best Whisky in the World, och jag har fortfarande ett par flaskor undangömda. Men den whisky jag alltid vänder mig till när jag inte har Lagavulin hemma är Caol Ila 18yo – vad kan jag säga; jag är en rökig men sofistikerad dam!

När du inte arbetar, hur slappnar du av?
Islay är en vacker och förtrollande ö och under de år som jag återvänt hit, har jag alltid återhämtat mig på öns stränder, skogar, historiska platser och stora vildmarken. Om du aldrig har varit här tidigare, har det aldrig funnit ett bättre tillfälle än detta år. Kom över och se ön i all sin majestätiska skönhet och besök Lagavulin och fira vårt 200-årsjubileum med oss.

Har du provat någon svensk whisky? I så fall, vad tyckte du om den?
Det har jag verkligen gjort och jag har varit imponerad. Lyckligtvis i samband med Feis Ile har våra vänner från Sverige kommit och tagit med sig nyheterna till oss för att vi ska få prova, vilket jag alltid ser fram emot.

Till sist: Har du något whisky råd som du vill delge våra läsare?
Ta det inte så allvarligt och kom ihåg att flaskorna finns där för att öppnas och njutas av!

1 tanke på “Georgie Crawford – Destillerichef Lagavulin”

Lämna en kommentar

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.